'Kailangang magkaroon ng accounting': Ang dating abogado ng AT&T ay nagsabi na ang kumpanya ay systemically overcharged neediest schools

'Kailangang magkaroon ng accounting': Ang dating abogado ng AT&T ay nagsabi na ang kumpanya ay systemically overcharged neediest schools

Si Theodore Marcus ay dating isang in-house na abogado para sa AT&T, na inatasang suriin kung ang higanteng telecom ay nag-overcharge sa mga paaralan at mga aklatan para sa serbisyo ng Internet at telepono.

Naniwala si Marcus na ang AT&T ay hindi naniningil ng mababang presyo na iniaatas ng batas, nilinlang ang gobyerno tungkol sa pagsunod nito sa mga patakaran ng isang pederal na programa at pagkatapos ay tinanggihan ang kanyang mga alalahanin. Ilang buwan bago siya umalis sa AT&T, ibinigay ni Marcus ang inaakala niyang nakapipinsalang impormasyon sa isang abogadong naghahabol sa kumpanya, na may pag-asang makakabahagi siya sa payout kung mananalo ang suit.

Bilang resulta, inaakusahan na ngayon ng AT&T si Marcus ng 'nakakagulat' na legal na maling pag-uugali at sinusubukang hikayatin ang isang pederal na hukom na i-dismiss ang isang malawak na kaso dahil dito. Ang hinaharap ng kaso ay depende, sa bahagi, kung ang isang pederal na hukuman ay tumitingin kay Marcus bilang isang whistleblower na sinusubukang itama ang isang mali, o isang corporate lawyer na lumalabag sa kanyang tungkulin sa kanyang dating employer.

Ang Kwento ng Advertisement ay nagpapatuloy sa ibaba ng advertisement

Si Marcus ay hindi kailanman nagkulong sa isang kasunduan upang makinabang mula sa mga nakabinbing demanda, na nagpaparatang ng labis na pagsingil, at hindi nakahanay na makibahagi sa anumang mga nalikom. Ngunit siya ay galit na galit, na nagsasabing inabuso ng AT&T ang isang programa ng gobyerno na idinisenyo upang tulungan ang mga nangangailangang paaralan, at idinetalye niya sa publiko ang kanyang mga paratang sa unang pagkakataon.

'Walang mga kahihinatnan para sa isang grupo ng mga tao ... na nabigong gawin ang dapat nilang gawin para sa isang programa na dapat mag-alaga sa mga mahihirap na bata,' sabi niya sa isang pakikipanayam sa The Washington Post. “Iyan ang nagtutulak sa akin. Ito ay mga mahihirap na batang Black at Brown at hindi nila kayang ipaglaban ang kanilang sarili at kailangan mong gawin kung ano ang tama. Dapat may accounting.'

Ang pinag-uusapang programa, na tinatawag na E-Rate, ay pinahintulutan ng Kongreso at itinakda ng Federal Communications Commission noong 1996 upang tumulong na ikonekta ang mga paaralan at aklatan sa mga serbisyo ng telekomunikasyon, kabilang ang noon ay umuusbong na Internet. Ang mga customer ng Telecom ay nagbabayad ng maliit na bayad sa bawat bill ng telepono sa isang pondo, na nagbibigay ng mga subsidyo, na may higit na tulong para sa pinakamahihirap na paaralan. Noong nakaraang taon, habang pinipilit ng pandemya ng coronavirus ang malayuang pag-aaral sa milyun-milyong bata, napag-isipan ng mga gumagawa ng patakaran na palawakin ang programa upang masakop ang mga koneksyon sa Internet sa mga tahanan ng mga estudyante.

'Isang pambansang krisis': Milyun-milyong disconnected na mga estudyante ang naiiwan

Ang E-Rate ay naghatid ng mga kumpanya ng telecom ng bilyun-bilyong dolyar sa kita, ngunit ito ay may kasamang catch: Kinailangan nilang singilin ang tinatawag ng batas na 'pinakamababang katumbas na presyo,' o LCP, na tinukoy bilang hindi hihigit sa binabayaran ng mga katulad na customer. Ito ay isang nakakalito na pagkalkula, dahil walang dalawang kontrata ang magkapareho. Ang mga carrier ay may pananagutan sa pagpapatunay na sila ay sumusunod.

Ang Kwento ng Advertisement ay nagpapatuloy sa ibaba ng advertisement

Sa loob ng halos dalawang dekada, kasama ang panahon nang si Marcus ay nasa AT&T, kinailangan ng programa na itakwil ang mga paaralan dahil kulang ito ng pondo upang matugunan ang lahat ng kanilang mga kahilingan. Simula noong 2015, dinoble ng gobyerno ang pondo sa humigit-kumulang $4 bilyon sa isang taon, higit pa sa sapat para mabayaran ang lahat ng karapat-dapat na aplikante. Noong 2020, ang mga subsidiya ng E-Rate ay sumaklaw ng $2.9 bilyon sa mga gastos sa Internet para sa higit sa 21,000 mga paaralan at aklatan.

Kung totoo ang pattern ng sobrang pagsingil na sinasabi ni Marcus at ng iba pa, pinagkaitan ng telecom giant ang daan-daang mga distrito ng paaralan sa buong bansa ng milyun-milyong dolyar na magagamit sana nila para sa mga gastusin sa edukasyon. Ang limitadong pera sa pondo ng E-Rate sa panahong iyon ay maaaring magpondo ng serbisyo sa mas maraming komunidad.

Sa isang pahayag, sinabi ni Fletcher Cook, isang tagapagsalita para sa AT&T, na ang kumpanya ay palaging sumusunod sa pinakamababang-kaugnay na tuntunin ng presyo. Inakusahan niya si Marcus ng pagtataas ng mga alalahanin pagkatapos ng isang mahinang pagsusuri sa pagganap at hindi pagtanggap ng posisyon na hinahanap niya. Napansin din ng AT&T na tumanggi ang gobyerno ng U.S. na makialam sa mga demanda na nagpaparatang ng labis na pagsingil, at sinabing natuklasan ng mga panloob na pagsusuri na walang ginawang mali ang kumpanya.

Ang Kwento ng Advertisement ay nagpapatuloy sa ibaba ng advertisement

Tinawag ng tagapagsalita ang pahayag ni Marcus na ang mga aksyon ng AT&T ay nakakasakit sa mga batang nabubuhay sa kahirapan na 'walang basehan at nakakasakit.'

'Sumusunod kami sa mga alituntunin ng programang E-Rate, at walang katibayan na sumusuporta sa mga walang katotohanang paghahabol na ito,' sabi ni Cook.

Sinabi ni Marcus na ang mahinang pagsusuri sa pagganap ay dumating pagkatapos niyang magtanong sa loob at hindi kailanman tinanggihan ng AT&T sa kanya ang isang posisyon na hinahanap niya.

Ang mga paghahabol ni Marcus ay nagtataas din ng mga tanong tungkol sa tungkulin at tugon ng gobyerno, dahil alam nito ang tungkol sa mga paratang na ito sa loob ng higit sa isang dekada. Sa loob ng maraming taon, nag-aatubili ang mga federal regulator na tugunan ang mga posibleng pang-aabuso ng mga kumpanya ng telecom, kahit na iniimbestigahan nila ang mga paaralan para sa posibleng panloloko sa programa, sabi ni Tom Wheeler, na nagsilbi bilang FCC chairman mula 2013 hanggang 2017.

Patuloy ang kwento sa ibaba ng ad

'Upang ma-insentibo ang mga kumpanya ng telepono na makipag-ugnay, lahat ay maginhawang hindi pinansin ang pinakamababang tuntunin sa presyo,' sabi ni Wheeler. Ang gobyerno, idinagdag niya, 'hindi kailanman ipinatupad ito, dahil iyon ay itinuturing na nakakasira ng loob sa mga kumpanya.'

Sa isang pahayag, sinabi ni Jessica Rosenworcel, ang bagong acting chairwoman ng FCC, na dapat gumawa ang ahensya ng higit pa upang matiyak na ang mga paaralan ay may access sa abot-kayang serbisyo sa Internet.

'Ito ay malinaw,' sabi niya, 'na sa pasulong kailangan naming agresibong subaybayan ang pagsunod sa aming mga patakaran at, kung kinakailangan, doblehin ang aming mga kontrol upang maprotektahan ang integridad ng mahalagang programang ito.'

Kulang sa Lifeline: Nabigo ang isang pederal na pagsisikap na tulungan ang mga Amerikanong may mababang kita na magbayad ng kanilang mga singil sa telepono sa gitna ng pandemya

Sa loob ng kumpanya, lumalaki ang mga hinala

Si Marcus, 57, ay lumaki sa Indiana at lumipat sa Distrito noong siya ay 10. Ang pamilya, na nahihirapan sa pananalapi, ay napunta sa isang bahay na pag-aari ng tiyuhin ni Marcus sa kapitbahayan ng Columbia Heights.

Patuloy ang kwento sa ibaba ng ad

Sinabi ni Marcus na nakatanggap siya ng magandang edukasyon sa isang Katolikong paaralan, na kalaunan ay sumama sa kanila ang kanyang ama sa D.C. at natanggap siya sa Unibersidad ng Virginia. Noong 1991, nakakuha siya ng law degree mula sa University of Texas sa Austin.

Noong 2000, naging in-house lawyer siya para sa BellSouth, isang forerunner sa AT&T. Bahagi siya ng isang team na namamahala sa mga posisyon sa patakarang pederal ng kumpanya at kumakatawan sa AT&T sa mga regulator sa FCC.

Noong 2008, isang consultant ng Wisconsin na nagngangalang Todd Heath ang nagsampa ng kaso laban sa AT&T, at si Marcus ay hiniling na tingnan ito. Inilarawan ng AT&T si Marcus bilang 'legal point person' nito sa pagtugon nito sa demanda ni Heath at iba pang mga isyu sa E-Rate.

Patuloy ang kwento sa ibaba ng ad

Nabuhay si Heath sa pagtulong sa mga distrito ng paaralan na malaman kung nagbayad sila ng sobra para sa mga serbisyo at, kung gayon, manalo ng mga refund. Napansin niya na ang ilan sa kanyang mga kliyente ay nagbabayad ng mas malaki kaysa sa iba para sa mga parehong serbisyo, at nagsampa siya ng pederal na kaso laban sa Wisconsin Bell, isang dibisyon ng AT&T.

Si Heath ay naging tinatawag na qui tam plaintiff, ibig sabihin ay nagdemanda siya sa ngalan ng gobyerno sa ilalim ng pederal na False Claims Act, na idinisenyo upang alisin ang mga pagtatangka na dayain ang gobyerno. Kung manalo siya, tatayo siya upang mangolekta ng bahagi ng kasunduan.

Ang mga paghahain ni Heath ay nagsasaad na ang AT&T ay hindi gumawa ng paraan upang matukoy ang pinakamababang presyo hanggang 2009, 13 taon pagkatapos magsimula ang E-Rate. Ipinapangatuwiran niya na ang bawat paghahabol na isinumite sa gobyerno para sa pagbabayad sa pagitan ng 1997 at 2009 ay mali at na bagaman ang gastos ay mahirap kalkulahin, ito ay 'hindi bababa sa' sa daan-daang milyong dolyar.

Isang 90 taong gulang na lalaki ang gumastos ng $10,000 sa mga ad na nagrereklamo tungkol sa mabagal na Internet. Nakuha niya ang atensyon ng AT&T.

Matapos suriin ang mga paratang ni Heath, sinabi ni Marcus na napagpasyahan niya na ang kumpanya ay hindi sumusunod sa pinakamababang presyo na panuntunan at nalinlang nito ang mga pederal na imbestigador tungkol dito. Nang maglaon, naalarma siya nang, aniya, ibinasura ng mga executive ng AT&T ang kanyang mga alalahanin.

Patuloy ang kwento sa ibaba ng ad

Isinalaysay niya ang mga pangyayaring nagbunsod sa kanya sa mga konklusyong ito sa mga panayam sa The Post at sa pamamagitan ng isang 47-pahinang kronolohiya na isinulat niya noong 2011. Sinuri din ng Post ang mga kopya ng panloob na mga tala at email ng AT&T na nasa pag-aari ni Marcus, pati na rin ang mga talaan kasama ang mga paghaharap sa korte at nagpapakita ng kaso.

Noong 2008, dumalo si Marcus sa isang pulong sa Dallas tungkol sa programang E-Rate, kung saan hindi tinalakay ang tuntunin sa pagpepresyo, aniya. Sa pagpupulong na ito, namahagi ang mga opisyal ng AT&T ng 61-pahinang dokumento ng pagsasanay para sa mga empleyadong nagtatrabaho sa E-Rate na hindi kasama ang anumang pagbanggit ng mga kinakailangan sa pinakamababang katumbas na presyo. Itinago ni Marcus ang dokumento.

Sa pahayag nito, kinumpirma ng AT&T ang isang sentral na paratang laban sa kumpanya — na sa loob ng maraming taon, hindi nito sinanay ang mga empleyado nito kung paano sumunod sa pinakamababang-kaugnay na tuntunin sa presyo. Sinabi ni Cook, ang tagapagsalita ng AT&T, na dahil hindi nagbigay ng patnubay ang gobyerno para sa pagsunod dito hanggang 2012.

Patuloy ang kwento sa ibaba ng ad

Sinabi ni Cook na noong 2009, pagkatapos na mai-level ang mga paratang ni Heath, sinimulan ng kumpanya ang pagsasanay sa mga empleyado upang mag-alok ng pinakamababang katumbas na presyo. Bago noon, aniya, itinakda ng AT&T ang pagpepresyo bilang pagsunod sa Seksyon 202(a) ng Telecommunications Act, na karaniwang nagbabawal sa diskriminasyon sa pagpepresyo.

Kinuwestiyon ng ilang eksperto ang katwiran na ito, na nagsasabi na ang pinakamababang presyo na panuntunan ay mas mahigpit at mas partikular kaysa sa mga probisyon ng walang diskriminasyon, at na ang panuntunan ay sumasaklaw sa mga serbisyo ng Internet, habang ang mga probisyon ng walang diskriminasyon ay hindi.

'Ang pinakamababang katumbas na presyo ay isang hiwalay na panuntunan na may sariling mga kahihinatnan ng pagpapatupad,' sabi ni John Windhausen Jr., tagapagtatag at executive director ng Schools, Health & Libraries Broadband Coalition.

Naging nag-aalala rin si Marcus tungkol sa isang pederal na pagsisiyasat ng potensyal na panloloko sa Indiana. Noong Disyembre 2008, ipinadala ng FCC sa AT&T ang mga tuntunin ng isang iminungkahing kasunduan, na nangangailangan ng kumpanya na idokumento na ito ay sumusunod sa pinakamababang presyo na tuntunin sa estado, sabi ni Marcus.

Sinabi ng AT&T na ang pag-aayos ay humantong sa taunang pag-audit na nalaman na ang kumpanya ay sumusunod sa tuntunin sa pagpepresyo.

Ang iminungkahing settlement ay nagdulot ng kalituhan sa loob ng kumpanya, sabi ni Marcus. Sa tingin niya ay halos walang pamilyar sa tuntunin sa pagpepresyo, at nag-aalala siya na hindi ito sinusunod ng AT&T.

Partikular na nag-aalala si Marcus, dahil, sa pagtatanggol sa AT&T, sinabi niyang sinabi ng mga opisyal ng kumpanya sa mga imbestigador na naniningil ito ng mga naaangkop na rate alinsunod sa pinakamababang presyo na kinakailangan. Ngayon, natakot siya na mali ang representasyon ng AT&T sa opisina ng abogado ng U.S.

Noong Setyembre 2009, pinangunahan ni Marcus ang isang panloob na pagsisiyasat na naglalayong alamin kung alam ng mga empleyado ng AT&T sa mga front line ng mga kontrata ng E-Rate ang tungkol sa pinakamababang tuntunin sa presyo.

Nalaman ng pagsusuri na maraming empleyado na gumugol ng higit sa isang dekada sa pagtatrabaho sa mga deal sa E-Rate para sa mga paaralan at aklatan ay walang kaalaman sa pinakamababang presyo na tuntunin, ayon sa mga tala na sinabi ni Marcus na kinuha ng mga abogado ng AT&T na naroroon para sa mga panayam at tiningnan ng Ang Post. Dalawang matagal nang sales manager ang hindi pa nakarinig ng terminong 'pinakamababang katumbas na presyo,' ngunit ipinapalagay na ito ay isang bagay na pananagutan ng departamento ng pagpepresyo, ayon sa mga tala.

Video: Bridging the Broadband Gap with AT&T CEO John Stankey

Independyenteng matatagpuan at nakapanayam ng Post ang tatlong dating empleyado ng AT&T na nagtrabaho sa mga kontrata ng E-Rate sa iba't ibang panahon sa nakalipas na dalawang dekada at nalaman nilang wala silang karaniwang pang-unawa sa pinakamababang-presyo na panuntunan at kung paano ito dapat ipatupad ng kumpanya.

Ang isa sa kanila, na nagsimulang magtrabaho sa AT&T pagkatapos ng 2009, ay nagsabi na siya ay sinanay sa pinakamababang presyo na panuntunan, ngunit hindi niya alam ang anumang kinakailangan upang masuri kung ang isang paaralan ay sinisingil ng higit sa iba.

Sa pamamagitan ng 2010, ang ilang mga distrito ng paaralan sa buong bansa ay nagising sa problema ng sobrang pagsingil. Noong Agosto ng taong iyon, ang mga auditor para sa Detroit Public Schools ay nag-ulat na ang AT&T ay nag-overcharge sa distrito ng hindi bababa sa $2.8 milyon sa loob ng limang taon at naniningil ng daan-daang libong dolyar sa mga buwis ng estado sa isang tax-exempt na sistema ng paaralan.

Sinabi ng AT&T na ang isang panloob na pagsisiyasat ay nagpasiya na ang kumpanya ay hindi nag-overcharge sa mga paaralan sa Detroit, ngunit tumanggi na magbigay ng isang kopya ng mga natuklasan.

Sinabi ni Marcus na noong 2011, naging bigo siya at kumbinsido na ang kumpanya ay hindi naging tapat sa gobyerno tungkol sa pagsunod nito sa pinakamababang presyo na tuntunin sa panahon ng pagsisiyasat sa Indiana. Itinuring niya ito bilang isang potensyal na krimen at dinala niya ang kanyang mga alalahanin kay Wayne Watts, ang pangkalahatang tagapayo ng AT&T noong panahong iyon. Sinabi ni Watts kay Marcus sa isang email na nagkakaroon siya ng isang law firm sa labas na mag-imbestiga sa bagay na ito.

Hindi maabot ang Watts para sa komento.

Pagkalipas ng dalawang buwan, ipinaalam ng kumpanya kay Marcus sa pamamagitan ng email na natapos ang pagsisiyasat nang hindi nakahanap ng 'anumang ilegal o hindi etikal na pagkilos' ng AT&T.

Kinumpirma ng AT&T na umarkila ito ng isang kumpanya sa labas upang mag-imbestiga at sinabing ang kumpanya ay 'nagpasiya na walang paglabag sa batas o mga obligasyon sa etika ng abogado ang nangyari.'

'Palagi kaming tapat at tumpak sa aming mga pahayag sa U.S. Attorney, o anumang iba pang ahensya,' sabi ng kumpanya, na tumatangging magbahagi ng dokumentasyon ng mga natuklasan ng imbestigasyon.

Sinabi ni Marcus na pagkatapos matanggap ang email, nakipag-usap siya kay Bill Drexel, noon ay isang senior vice president sa AT&T, tungkol sa imbestigasyon at kung obligado ang AT&T na itama ang rekord sa mga pederal na tagausig sa pagtatanong sa Indiana, dahil sinabi sa kanila ng AT&T na ang kumpanya ay nasa pagsunod sa mga tuntunin sa pagpepresyo noong panahong iyon. Sinabi niya na sinabi sa kanya ni Drexel na ang kumpanya ay walang 'apirmatibong tungkulin na ibunyag' ang anumang bagay sa mga tagausig. Tumangging magkomento si Drexel.

Sa galit, naisip ni Marcus na kunin ang kanyang mga paratang sa labas ng kumpanya.

Bilyon-bilyong dolyar, na may kaunting pagsisiyasat

Sa loob ng maraming taon, kakaunti ang nagawa ng mga pederal na regulator upang ipatupad ang mga patakaran ng programang E-Rate, kahit na sa gitna ng lumalaking ebidensya ng pandaraya at pang-aabuso. Sinabi ng mga tagapagbantay ng gobyerno na ang E-Rate ay mahina sa panloloko dahil umaasa ito sa mga kumpanya ng telecom upang patunayan sa sarili na nag-aalok sila ng mga mababang presyo na kinakailangan.

Noong Setyembre, inirerekomenda ng Government Accountability Office na sumailalim ang FCC sa isang pormal na pagsusuri ng mga kontrol sa pandaraya, isang bagay na paulit-ulit na ipinangako ng ahensya na gagawin ngunit hindi.

Sinabi ng isang tagapagsalita para sa FCC na ang komisyon ay may obligasyon na alisin ang pandaraya at pang-aabuso nang seryoso at mayroong isang 'matatag' na programa upang pamahalaan ang mga panganib na iyon. Sinabi niya na ang komisyon ay nagsimulang ipatupad ang mga rekomendasyon ng GAO.

Biden, ang mga nangungunang Democrat ay naglatag ng saligan para sa multibillion-dollar na pagtulak upang palakasin ang U.S. broadband

Ang pinakamalinaw na pagsisikap ng pederal na pamahalaan na ipatupad ang pinakamababang presyo na tuntunin ay dumating noong 2016, nang ang FCC ay naglabas ng isang aksyong pagpapatupad laban sa AT&T. Inakusahan ng ahensya na sinisingil ng kumpanya ang dalawang distrito ng pampublikong paaralan sa lugar ng Orlando hanggang anim na beses kaysa sa rate na sinisingil nito sa isang statewide consortium ng iba pang mga pampublikong paaralan at aklatan sa Florida.

Ang ahensya ay nagrekomenda ng multa na $106,425 para sa 'kusa' na lumalabag sa pinakamababang tuntunin sa presyo. Ang mga email na ibinigay ng AT&T bilang bahagi ng kaso ng FCC ay nagpakita na alam ng kumpanya na ang mga paaralan ay naging karapat-dapat para sa isang mas mababang rate ngunit nag-overcharge pa rin sa kanila.

Inapela ng AT&T ang desisyon, na nangangatwiran na napalampas ng gobyerno, ng isang buwan, ang isang taong deadline nito para sa paghahanap ng mga kumpanyang lumalabag sa batas. Sinabi rin ng kumpanya na malayang pinili ng dalawang distrito ng paaralan sa Florida na huwag sumali sa statewide consortium kapag iyon ay magbibigay sa kanila ng mas mababang rate. 'Kami ay kumpiyansa na kami ay mananaig kung hindi ibinasura ng FCC ang kaso,' sabi ng AT&T.

Pinlano ng FCC na gamitin ang kaso upang panagutin ang AT&T para sa pagpepresyo ng paaralan nito at magtakda ng isang halimbawa na kailangang sundin ng mga kumpanya ng telecom sa buong bansa, sabi ni Travis LeBlanc, isang dating pinuno ng bureau ng pagpapatupad ng FCC, na nanguna sa imbestigasyon. Ngunit ilang buwan pagkatapos mailabas ang kautusan, si Donald Trump ay nahalal na pangulo, at isang Republican na itinuturing na palakaibigan sa industriya ng telecom ang pumalit sa tungkulin ng FCC chairman. Si Ajit Pai, isang dating executive ng Verizon, ay umupo sa order sa loob ng apat na taon bago ito kanselahin noong nakaraang taon. Sumang-ayon siya sa AT&T na naubos na ang batas ng mga limitasyon.

Nag-refer si Pai ng mga tanong sa isang kinatawan, na tumangging magkomento.

Sinabi ni Geoffrey Starks, isa sa dalawang Demokratikong komisyoner ng FCC, noong panahong iyon na ang mga problema sa badyet na hinarap ng maraming paaralan sa panahon ng pandemya ng coronavirus ay binibigyang-diin kung bakit dapat gumawa ng higit pa ang gobyerno upang matiyak na nagbabayad sila ng mababang presyo para sa serbisyo sa Internet.

'Hindi ako sumasang-ayon sa kinalabasan ngayon, ngunit nais kong bigyang-diin kung gaano pa ang kailangang gawin upang mabigyan ng pinakamababang kaukulang tuntunin sa presyo ang mga ngipin na kailangan nito,' isinulat niya.

Nagbubuhos ng mga lihim

Nakakakita ng kaunting pag-asa na baguhin ang AT&T mula sa loob, iniwan ni Marcus ang kanyang trabaho noong 2011. Nangako siyang papanagutin ang kumpanya para sa kanyang tinitingnan bilang nakakapinsalang pagtrato nito sa daan-daang paaralan.

Isang buwan bago umalis, dinala niya ang mga panloob na dokumento ng pagsasanay ng AT&T at iba pang materyal kay Scott Shepherd, ang abogadong kinatawan noon ni Todd Heath, na nagdemanda sa AT&T para sa pagpepresyo nito sa Wisconsin. Humingi si Marcus ng legal na payo mula kay Shepherd at nakipag-usap sa kanya tungkol sa pagiging isang tahimik na partido sa demanda, o paghahain ng bago, at pakikibahagi sa anumang mga nalikom sakaling magtagumpay ang kaso, sabi ni Marcus.

Tumangging magkomento si Heath, sabi ng isa sa kanyang mga abogado. Tumangging magkomento si Shepherd, sabi ng kanyang abogado.

Di-nagtagal pagkatapos niyang makipagkita kay Shepherd, sinubukan ni Marcus na ipakita ang impormasyon sa isang abogado ng Justice Department na nagtrabaho sa mga isyung ito. Sinabi niya na sinabihan siya na hindi matanggap ng departamento ang impormasyon dahil sa mga hadlang sa pribilehiyo ng abogado-kliyente. Tumangging magkomento ang isang tagapagsalita ng Justice Department.

Sa huling bahagi ng taong iyon, nagsampa si Heath ng pangalawa, mas malawak na demanda, ito ay nagsasaad na binalewala ng AT&T ang mababang presyo ng panuntunan sa 17 estado at tatlong malalaking lungsod. Bilang katibayan, binanggit niya ang mga slide ng pagsasanay na natanggap ni Marcus sa pulong sa Dallas na iyon, na hindi binanggit ang tuntunin sa mababang presyo.

Si Marcus ay hindi isang partido sa mga demanda na nakabinbin ngayon. Ngunit ginagamit ng AT&T ang kanyang mga aksyon upang subukang hikayatin ang isang pederal na hukom na i-dismiss ang multistate suit. Nagtalo ang kumpanya na mali si Marcus na magbahagi ng mga panloob na dokumento, at mali si Heath na gamitin ang mga ito sa kanyang kaso.

Noong Setyembre, lumipat ang AT&T na i-dismiss ang kaso, na nagsasabing umasa ang nagsasakdal sa impormasyon na hindi etikal na nakuha mula kay Marcus. Nagpapatuloy ang pagtuklas, at kamakailan ay pinatalsik si Marcus. Ang isang pederal na hukom ay hindi pa nagpasya sa mosyon na i-dismiss.

'Ito ay isang nakakagulat na kaso ng maling pag-uugali ng abogado,' sabi ng AT&T sa mosyon nito. Sinabi ni Marcus na ang mga akusasyon ng AT&T laban sa kanya ay nagpagalit sa kanya upang isapubliko ang kanyang mga reklamo.

Ang kaso ngayon ay nakasalalay sa kung ang hukom ay ibinasura ang demanda batay sa mga paratang ng AT&T tungkol sa pag-uugali ni Marcus.

Ang pribilehiyo ng abogado-kliyente ay kadalasang nagbabawal sa mga abogado na ibunyag ang anumang natututuhan nila sa kanilang pakikipag-usap sa isang kliyente. Gayunpaman, ang mga batas ng U.S. at mga code ng etika ng abogado ay gumagawa ng isang pagbubukod para sa anumang impormasyon na natutunan nila mula sa isang kliyente na lumilitaw na gumagawa ng isang krimen, sabi ni Dennis Ventry, isang propesor ng batas sa Unibersidad ng California sa Davis School of Law.

Si Marcus ay isang abogado na ngayon sa FCC, nagtatrabaho sa isang lugar na walang kaugnayan sa E-Rate. Sa kanyang tahanan sa Spotsylvania, Va., mga hakbang mula sa lugar ng isang battlefield ng Civil War, pinapanatili niya ang mga stack ng mga tala na nagdodokumento ng kanyang oras sa AT&T, kamakailan ay hinila ang mga ito palabas at ikinakalat ang mga ito sa kanyang hapag kainan para suriin ng isang mamamahayag.

Sinabi niya na umaasa siya na sa pamamagitan ng paglalagay ng kanyang kuwento sa talaan, bibigyan niya ng liwanag ang AT&T at kung paano ito nawalan ng parusa.

'Hindi ito pinaniniwalaan ng mga tao kung hindi mo ilalagay ang iyong pangalan dito at ipagsapalaran,' sabi ni Marcus. 'Kaya inilalagay ko ang aking pangalan dito at nakikipagsapalaran ako.'